创业16年,最困难时账上只剩3块钱,现在公司估值超百亿,他活下来的经验十分有价值

2017-07-30 12:19· 微信公众号:中国企业家杂志  郭朝飞 
   
7月28日,沪江旗下课程平台沪江网校正式推出成人在线口语新品牌“Hitalk”,汤唯成为了该品牌的签约代言人。在发布会现场,汤唯大秀英文,当众朗诵了美国诗人罗伯特•弗罗斯特的散文诗《The Road Not Taken(未选择的路)》。

  和汤唯在台上拥抱之后,伏彩瑞脸红了。其实,大多数情况下,伏彩瑞并不是一个羞涩的人,在他脸上时常能看到笑容。

  伏彩瑞是互联网教育公司沪江的创始人兼CEO。7月28日,沪江旗下课程平台沪江网校正式推出成人在线口语新品牌“Hitalk”,汤唯成为了该品牌的签约代言人。在发布会现场,汤唯大秀英文,当众朗诵了美国诗人罗伯特•弗罗斯特的散文诗《The Road Not Taken(未选择的路)》。

  Hitalk主要面向白领人群,基于数据采集和自适应学习匹配,还原了近千个真实的口语应用场景,学习全程介入智能教育。

  伏彩瑞表示,人工智能将开启教育领域个性化的新浪潮。伴随着来势汹汹的人工智能、VR等沉浸式教学逐步落地,场景式、个性化、更加注重学习效果的口语学习高阶时代正在到来。

  今年是伏彩瑞创业的第16个年头,他承认16年来自己和团队不断面临各种各样的问题,最困难的时候公司和自己的账上只剩下3块钱。伏彩瑞的乐观和坚持,让沪江活了下来。

  目前,沪江在全球拥有1.5亿学习用户,形成了互联网教育产品闭环,旗下产品包括免费的学习资讯、学习工具,课程平台沪江网校、实时互动在线教育平台CCtalk。2015年10月,完成超过10亿元人民币的D轮融资之后,沪江成为一家独角兽公司,开启了上市计划。

  起初汤唯拒绝

  说服汤唯代言一家互联网教育创业公司的产品并不容易。

  最近几年,凭借《北京遇上西雅图》、《晚秋》、《黄金时代》等作品,汤唯积累了不少粉丝,因为接受英文采访、用英文演讲、电影中的英文对白,汤唯更是被一些人称为“国际汤”。

  伏彩瑞说,找汤唯代言的过程是很不容易的,起初直接被拒绝,汤唯完全没有计划要代言一个教育品牌。沪江团队反复沟通,汤唯团队也做了很多筛查和调研,最后才同意。

  在线口语是一个红海市场,玩家很多,不少也都寻找了明星代言,比如网球巨星李娜代言51Talk、姚明代言tutorabc(vipabc)、演员刘涛代言VIPKID。伏彩瑞为什么选择现在高调进入?

  “口语实在太重要了,痛点太足了,现在哪怕二线城市,白领、金领、创业者、企业高管,英语口语几乎是所有人都需要的标配能力,我们认为这件事情是非常广泛的,量非常大。” 伏彩瑞告诉《中国企业家》。

  有行业研究报告指出,2016年成人英语市场总量达250亿元,未来5年仍将以每年两位数的幅度增长。此外,经过近几年的培养,口语学习用户已形成了良好的线上学习和付费习惯。

  但用户需求并没有被很好的满足。

  沪江进行一项调研,样本是近万名接受过相关英语口语培训的消费者。调研结果显示,当前在线口语学习普遍面临教学内容个性化程度低、师资及教研难以标准化、教学过程照本宣科、教学形式刻板单一等弊病。大部分用户反馈在线口语培训忽略了英语口语在实际生活场景中的实用性。用户的实学率(报名后参加学习的比率)平均只有80%,而学完率更是低至30%以下。

  因此,沪江Hitalk更强调场景,用户可以在课程开始前根据需求智能匹配在线学习场景,选择角色卡与外教分别扮演不同的角色。目前Hitalk能够智能匹配超过40个兴趣和职场话题,总计近1000个实用场景。

  很大程度上,这也是汤唯与之合作的原因。

  汤唯回忆,小时候想学语言,梦想是当个翻译。她在伦敦学习语言的时候,给自己定了规矩,除了与国内联系,绝不说中文,就是想给自己创造一个最纯粹的语言环境。“作为一个演员,最讲究的一件事就是排练。排练的过程就是你慢慢进入角色和熟悉环境的过程。如果学英文用这种排练的场景化的方式来学的话,不但有意思、好玩,也会通过提前预演生活的场景让语言掌握得更快。”汤唯说。

  爱折腾

  伏彩瑞没有想到,有一天当红女明星会代言自己公司的产品,或者说创业压根就不容他想那么多。

  伏彩瑞出生在江苏连云港的一个小镇上,上大学之前没有接触过互联网,但这并不影响他成为一名互联网创业者。他曾回忆,第一次走进大学的机房,感觉热血沸腾。那时候计算机还很落后,网速也很慢,但互联网连接、开放、多元的特性让他着迷。伏彩瑞是文科生,自学设计、编程,这一尝试为他之后的人生道路埋下了伏笔。

  2001年,伏彩瑞创建校园论坛沪江语林,成为一名站长,这是一个外语网络学习平台,致力于提供在线语言学习交流和相关资讯服务。

  “我觉得做为学生我可能不是很称职,因为老翘课。但是我做为站长非常称职,因为除了吃饭、睡觉,几乎所有时间都用在跟网友交流上面,估计有时候一天得有十四五个小时。”伏彩瑞说,论坛吸引了很多网友和学习者,那时候开始他就坚信互联网一定会改变教育,成为教育未来的趋势。

  5年之后,伏彩瑞研究生毕业,沪江语林内容更加丰富,升级为沪江网,积累了将近20万用户,但沪江网也第一次面临着生死考验。伏彩瑞觉得应该去找一份工作,如果该决定成形,也就没有今天的沪江了。伏彩瑞很纠结,最后决定成为一名真正意义上的创业者,“成为一个自己都不知道未来在哪里的人。”

  从后来沪江的发展来看,伏彩瑞是一个愿意折腾的人,懂得居安思危。

  2006年,伏彩瑞与另外7个人凑了8万块钱,开始商业化运营沪江网。那段岁月非常不堪,公司没法注册,在民宅办公被人举报,融资更是艰难。好在沪江网有为数不少的用户,逐渐摸索出了一套向用户提供免费服务、做互联网教育细分品类广告的商业模式。后来,还实现了盈利。

  好景不长。2008年,全球金融危机爆发,公司广告模式遭遇挑战,合作费用不能及时到账。更重要的是,公司没有明确的方向和目标,弥漫着小富即安的情绪。在上下反对声中,伏彩瑞推动沪江网转型,创立以外语培训为主的沪江网校,开始向C端用户收费。这次转型用了3年时间,到2011年,沪江网用户超过600万,利润突破1000万元。

  在大家都觉得应该好好赚钱的时候,伏彩瑞又开始折腾了。他反思,自己创业的初心并不是为了做一个“线上新东方”,而是为了用互联网改变教育,只做一个沪江网校显然不能实现这个目标。沪江网开始平台化、移动化的转型。

  这是一个更为艰难的过程,伏彩瑞坦承“好几次冲锋都冲不上去”。直到今天,这一转型还没有完全成功。但与几年前相比,平台已经初具雏形,旗下产品包括免费的学习资讯、学习工具,课程平台沪江网校、实时互动在线教育平台CCtalk,其中沪江网校业务线已经覆盖语言、留学、升学、职场、兴趣等品类。2016年,沪江移动端用户过亿。

  沪江也在通过投资建立自己的生态体系。2016年6月,沪江以300万美元投资国际语言教学交易平台italki,这是沪江公开的第一起国际投资案例,也被视为沪江发力国际市场的开端。沪江披露的在教育行业的投资案例已近20个,其中不乏较大额度的投资,比如今年4月沪江领投了在线外教一对一平台abc360数亿元的B+轮融资。

  AI之战

  接下来,伏彩瑞将要面对的是人工智能(AI)之战。他认为,在线教育正在从移动时代向人工智能时代过渡,AI+教育是互联网教育发展的高级阶段。

  今年上半年,沪江推出了一款规模化应用的人工智能学习产品“Uni智能学习系统”。此外,沪江与腾讯达成了战略合作,一方面,腾讯云将为沪江提供计算资源,与沪江在AI、大数据等领域展开合作,共同建设“智能教育云”平台;另一方面,双方将共建在线教育生态,在教育基础云服务、产品拓展、市场品牌等领域持续深化合作。

  目前,几乎所有的在线教育公司都声称正在布局或者要布局人工智能。

  今年年初,顺为资本创始合伙人、CEO许达来曾向《中国企业家》表达了对人工智能一词可能被滥用的担忧。他说,目前他很少看到人工智能真正在教育行业进行应用,喊出来的是否真的是人工智能也存在疑问,他认为人工智能的前提是必须要有很多数据。

  伏彩瑞认为,人工智能一定要有实际的场景,否则是不成立的,教育就是一个非常重要的场景。但与很多场景不同,教育方面的人工智能不能完全代替人,最终的替代程度可能在30—40%,而现在可能还不到5%。目前沪江用人工智能也不是彻底替代老师,主要解决两方面的痛点:一是解决老师们做的无聊的事情,二是解决学生重复的痛点。

  在之前接受媒体采访时,伏彩瑞曾表示,“对于教育企业来说,AI+教育时代不是弯道超车,而是换道超车的大好机会。”

  
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