贝索斯的太空豪赌赢了吗?

2018-04-28 12:20· 腾讯科技  汤姆 
   
和亚马逊一样,蓝色起源非常注重保密工作,许多人甚至直到2011年该公司出现的坠毁事故才开始了解到其技术攻坚方向和最终梦想。

  据国外媒体报道称,全球首富杰夫-贝索斯(Jeff Bezos)旗下太空公司蓝色起源(Blue Origin)日前表示,公司计划在今年内将游客送入太空。外界分析认为,这或许意味着这家由贝索斯领航的太空公司终于将进入自己商业化的新阶段。

  根据贝索斯在Instagram上分享的视频来看,该公司此前已经成功运送一个名为“人体模型天行者”(Mannequin Skywalker)的假人上去。视频中,一个被绑在椅子上的假人,乘坐着“蓝色起源”的船员舱,在近太空游览。贝索斯配文称:“和这个假人不同,你可以在零重力的状态下离开座位,体验完全失重的感觉。”

  消息称,蓝色起源未来将提供的太空旅行总耗时约为41分钟(包含登机和着陆)。由于整个旅途实在太短,因此可能根本不会引起呕吐的发生,首次飞行的飞船中也不会提供盥洗室和呕吐袋。

  贝索斯的“不务正业”

  蓝色起源是亚马逊CEO杰夫-贝索斯旗下的一家商业太空公司,在2000年利用私人资金一首打造成立(比马斯克的SpaceX还早两年)。公司总部位于美国华盛顿州肯特市,如今已经拥有近600名员工。

  当时,他亲眼看见了技术、耐心和长远目标给自己带来的丰厚回报。当满世界的人们都在对亚马逊的未来前景担忧时,贝索斯秘密创立了致力于宇宙探险的“蓝色起源”,并在华盛顿州注册。只是在很长时间内,这家公司刻意保持神秘色彩,外界并不清楚它与贝索斯的关系。

  在这一公司的信息最终曝光后,外界几乎全都认为贝索斯的此举存在很大风险,但过去亚马逊的许多不寻常举动也同样被视为冒险之举。

  “成功的公司常常是那些愿意开拓未知领域的企业,亦步亦趋的公司通常做得并不好。”贝索斯在当年面对质疑时回应道。

  和亚马逊一样,蓝色起源非常注重保密工作,许多人甚至直到2011年该公司出现的坠毁事故才开始了解到其技术攻坚方向和最终梦想。

  贝索斯在最近的一次采访中表示,他将减持10亿美元的亚马逊股票为“蓝色起源”提供资金。贝索斯目前个人财富值为1270亿美元,已经超过比尔-盖茨(Bill Gates)成为全球首富。

  一直以来,贝索斯都毫不掩饰自己对于蓝色起源的重视。在此前在接受外媒采访时,他就宣称,“将在每次抛售亚马逊股票后,都把钱投资给蓝色起源”。因为在他看来,其他任何项目的重要性都无法与蓝色起源同日而语,这家公司的目标是将人类文明放入太空中。

  如今,蓝色起源位于佛罗里达州在“探索公园”(Exploration Park)的新火箭生产工厂即将投入使用。新工厂占地75万平方英尺(约合7万平方米),将用于生产蓝色起源未来的轨道火箭。而且,新工厂毗邻佛州卡纳维拉尔角的肯尼迪航天中心,距离Complex36发射场非常近,且该发射场正是蓝色起源在卡纳维拉尔角租赁的发射中心。

  去年,贝索斯还在科罗拉多斯普林斯举行的第33届“太空研讨会”(Space Symposium)上发言,阐述了自己对“蓝色起源”以及整个太空旅游的未来战略。他当时宣称,“蓝色起源”计划在2018年让亚轨道航天器“新谢泼德”全面投入使用,同时做好商业太空旅游的准备。

  宏伟蓝图

  贝索斯在2011年卡耐基梅隆大学的一次演讲中透露,蓝色起源的目标是压低太空旅行的成本,并提高技术的安全性。他说,研发团队努力降低太空旅行的成本,创建一个人类可以亲自探索太阳系的未来,隨著时间的推移,缓慢、稳健的进展将会深刻影响我们所面临的挑战。

  不过,研发工作进展的缓慢确实超出了贝索斯和科研人员当初的想象。2011年,蓝色起源的试验飞行器有一次失去了控制,当时它的飞行速度是1.2马赫,高度为4.5万英尺,在天上留下了一个巨大火球,使当地居民回想起当年“挑战者号”宇宙飞船的灾难场景。

  对此,贝索斯在蓝色起源网站上的博客中写道:“这是我们都不愿看到的结果,但我们当初就想象到了它的困难”

  一年以后,公司成功研制了宇宙飞船的乘员舱逃生系统,且这项实验得到了美国宇航局的直接资助

  目前,蓝色起源的计划是通过自己研发的“新谢泼德”(New Shepard)火箭来完成整个载人飞行,这种火箭能够重复回收利用,从而大大降低火箭的太空发射成本,让普通人的太空旅行成为可能。

  2016年1月23日,蓝色起源成功将前一年回收的“新谢泼德”火箭再次发射升空,使其成为人类历史上首枚越过卡门线(100千米高度)的复用火箭(首枚连续两次成功发射和着陆的垂直起降商用火箭)。

  该公司的最终目的是,通过自己的“新谢泼德”的太空船2号搭载6名乘客和2名飞行员升空。每个乘客都有相同的座位位置,有两个大窗户:一个在侧面,另一个在头顶,能够保证每一位旅客都具有良好的观赏视野。此外,这些窗户都是由多层耐裂材料打造的,能够让失真和反射效果最小化,而且能够像玻璃一样通过92%的可见光。

  而一旦乘客舱到达太空,乘客就可以从座位上解开绑带,享受大约4分钟的失重体验。乘客舱配有扶手并且墙壁柔软,以确保当乘客失重在舱内乱漂浮时,不会受到伤害。

  尽管太空旅行的体验时间很短,但蓝色起源也依然在努力控制成本,目前我们尚不清楚其太空服务的具体报价。但可以肯定的是,这一飞行价格一定超出了大多数普通人的预算,因为提供类似服务的“维珍银河公司”(Virgin Galactic)一次太空之旅的定价就达到了25万美元。

  蓝色起源之于SpaceX

  可以肯定的是,蓝色起源在太空探索的道路上始终绕不过伊隆-马斯克(Elon Musk)的SpaceX。在过去的两年时间里,SpaceX已经发射了20枚可供重新使用的猎鹰9号火箭,且旗下重型猎鹰火箭今年刚刚首飞成功,太空移民之梦又进一步。相比之下,贝索斯可重复使用的火箭“新谢泼德”仅发射了7次,其中有6次成功着陆。

  从技术角度来看,相比SpaceX要完成的环月之旅,蓝色起源更倾向于只是把用户带到大约101公里高度的太空边缘,让普通人体验一把失重的感觉。

  而相比于SpaceX的高调,蓝色起源成立16年来甚至显得有些默默无闻。蓝色起源的研发进程几乎保密,每年只有零星技术上的突破消息传出,但这样的蓝色起源如今看起来更像是在憋大招。2016年,贝索斯的“新格伦”轨道火箭横空出世,再度震动了整个航天界。

  “新格伦”系列火箭是一组可回收火箭:在起飞和到达太空后,可以垂直返回地球的发射场地。

  至此,成立16年来1分钱都没有赚到的蓝色起源在一夜之间斩获了数笔大单,客户包括法国卫星运营商 Eutelsat Communications和风头正劲的卫星创业公司OneWeb,这或许揭示了蓝色起源背后的贝索斯式发展模式。即虽然起步显得十分低调,但发展进程和速度却呈现出前所未有的状态,而如今的蓝色起源是否会成为业内的下一个SpaceX,也已经愈发引人关注。(综合/汤姆)

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