芝加哥:初创企业生机勃勃,他们怎么与中国合作?

2019-06-20 18:06 · 经济观察报  张文扬   
   
一个直观的感受是,芝加哥的机场已经有与亚洲的直飞航班了,这意味着更加频繁和更加便捷的交流。

芝加哥是一座钢铁城市。虽然6月份的天气已经有些炎热,行人走在商业中心的街道上依旧感受不到阳光的照射——一座座巨大的冰冷的高楼林立在这片土地上,将头顶的天空切割成一块块蓝色的格子。

这些高楼大多数都是用四四方方且密密麻麻的窗户所组成的。这些窗户里,一个个初创企业正在努力生长。资本雄厚的投资者从纽约、华盛顿以及旧金山飞过来寻找具备创新精神的企业,他们吸引了创业者们的目光;初创的中小型企业则大多聚集在创业共享平台,让创意产生、碰撞、直到诞生火花。

作为美国最重要的经济中心之一,芝加哥在钢铁工业、机械制造业、农业技术、贸易、文化教育等方面发展迅速,钢铁工业占美国第一位,有著名的美国钢铁公司和加来钢厂。肉类加工也居全国首位。美国500家最大的公司中,有33家的总部设在芝加哥及附近地区,比较重要的有摩托罗拉、阿莫科及内陆钢铁公司等。

然而当下,新旧动能的转换是每座城市都需要面临的问题,拥有辉煌历史的芝加哥也不例外——它选择关注医疗健康、科技等新兴的领域,而不仅仅是钢铁工业、汽车工业和一些已经落后的重工业;它选择将合作的目光放到美国以外的地方,而不仅仅是美国本土。

“我们想要赶上与旧金山和波士顿的比赛,而在某些技术领域,我们发展得与他们一样优秀。” 芝加哥当地时间5月30日,World Business Chicago的业务发展执行副总裁Dennis Vicchiarelli对经济观察网记者如是说。

中国被芝加哥视为重要的合作伙伴。据Dennis Vicchiarelli介绍,芝加哥与中国的上海和沈阳缔结了姊妹城市伙伴关系,双方已经在文化、教育、旅游等方面开展了一系列合作,未来希望涉及到更多商业领域的交流。

到中国去!

“是的,我们所有的材料都来自中国。”Anna Stork对经济观察网介绍,她的企业正在与深圳的两个工厂进行合作,生产产品。

还未从大学毕业的Anna Stork是LuminAID这家新兴科技公司的联合创始人兼CEO了。该企业生产充气式防水太阳能灯。这个利用太阳能的简易 LED 灯是 2010 年海地大地震后由哥伦比亚大学建筑系学生 Andrea Sreshta 和 Anna Stork发明的,可用于灾后照明,被广泛用于联合国和70多个国家的公益项目及灾难救援行动中。

“这是一个扁型的正方体。上面拥有一个太阳能面板,在阳光下,该面板可以正常吸收太阳能能量并存储在其 2000mAh 的锂电池中。它的重量很轻,只有 240g,防水且方便携带。在需要照明的时候,对其吹气,就可以变成一个灯笼。当然,人们也可以直接用 USB 口给其充电,在太阳底下需要 12-14 小时充满电。”Anna Stork对经济观察网记者介绍自己的产品。

当被问及为什么选择中国深圳作为产品的制造工厂时,Anna说:“为什么不呢?深圳拥有一套完整的产业链,拥有中国最好的技术。我们不仅在这里生产我们的产品,而且还与当地进行太阳能电池板的研究合作。”

太阳能照明技术应用前景广泛。在Anna看来,设计和设计思维可以在全球范围内解决问题,包括改善对照明和电力等基本资源的获取。

下一步,Anna希望能生产设计更多种类的照明产品,应用于不同的场景。她将中国市场视为下一个目标:“中国市场拥有庞大的消费市场,不仅仅是在灾难救援领域,我们还希望打造廉价、耐用的创意个人移动灯光产品,人们甚至可以在一些偏远及贫困的地区使用;此外,在装饰领域等也有很多机遇。”

创投热潮

像Anna这样以大学生身份创业的人不在少数。在当地名为1871的数字初创企业社区里,专门开辟了一些当地大学(如芝加哥大学等)的办公室,有创业梦想的大学生可以在这里办公、或者到楼上与投资者谈一谈自己的创业想法。

“1871”成立于2012年,近500家处于早期阶段、高速增长的数字初创公司在这个社区落户。它是芝加哥这座城市蓬勃发展的科技和创业生态系统的中心。在这座建筑中,令人瞩目的是一面巨大的黑板,上面是密密麻麻的初创企业名称,分门别类地罗列在上面。这些初创企业来自世界各地,他们都希望来芝加哥碰碰运气。

“我相信这里应该有一两家中国企业。” 1871的华裔媒体主管Yun Tai试图为记者找到具体的企业名称,但是最终还是被数量庞大的公司们打败,放弃了努力。他介绍,并不是每家企业都能进驻到这里。带着创意的人来到这里,向负责人讲述自己的想法,如果负责人觉得可行,才会让他们加入进来。

“两周前,Twitter创始人刚来过这里。” Yun Tai向经济观察网记者介绍,经常会有这类的名人来到这里交流,与年轻的创业者们碰撞出火花。

投资者Matthew Moog愿意来芝加哥寻找投资机会。Moog是PowerReviews公司的首席执行官,该公司为1000多个品牌和零售商提供客户评价技术。他也是Fire Starter Fund的联合创始人之一,该基金建立于芝加哥。此前,Moog还在微软工作过四年。

Moog对经济观察网介绍,芝加哥这座城市的创业经济系统比较完备,这是他选择在这里建立投资基金的原因之一。他认为,当地的众多大学是很多创意的诞生地,也有很多人愿意去创业,拥有各个阶段的投资者,政府政策也非常支持,这些因素促成了一个适合创投的商业社区。

美国十大风险投资生态系统之一pitchbook.com将芝加哥初创企业列为美国风险投资回报率最高的地区。Dennis介绍,越来越多的公司在进入芝加哥地区。近年来,科技公司在芝加哥得到了蓬勃发展。“我们推动芝加哥的包容性经济增长,开展有针对性的招聘会,并支持中小企业发展。”Dennis介绍,目前,芝加哥每年平均有334家数字初创企业成立,成为创新和技术的领导者。

姊妹城市

“一个直观的感受是,芝加哥的机场已经有与亚洲的直飞航班了,这意味着更加频繁和更加便捷的交流。”World Business Chicago业务发展执行副总裁Dennis Vicchiarelli对经济观察网说,国际商界正在越来越关注芝加哥,这对于芝加哥是发展机遇。

World Business Chicago是一个公私合作、非盈利的伙伴关系,推动包容性经济增长和创造就业机会,支持商业,并推动芝加哥成为领先的全球城市。在其推动下,芝加哥与中国上海、沈阳结成了姊妹城市。

这三座城市本身就有一些相似之处。上海活跃的创业氛围、临江临海的便捷交通,与芝加哥有一些相似;而沈阳在发展重工业的历史上,与芝加哥也有很多类似共通的经验。

中国企业与芝加哥的联系从未停止。据Dennis介绍,前几年,中国中车(CRRC)已经与芝加哥管理局签署了合同,为芝加哥生产公共交通用车。CRRC已经在芝加哥南部设立了工厂,并雇佣了当地的美国工人。

令Dennis感到有趣的是,普通的美国人因为国际合作而与世界产生了意料不到的联系。这些从未出过美国、甚至从未出过伊利诺斯州的美国焊工,上岗之前需要到中国进行相关的职业技能培训,他们因为工作的原因,第一次了解到中国真实的样子。

“我们一直很认真地对待这段关系。”Dennis认为,这不仅仅是因为中国是一个高速增长的经济体,姊妹城市的连结还会为双方的商业往来提供便利。在中国做生意和在芝加哥做生意是不一样的,有不同的传统、习惯、文化、谈判方式和法律体系,这样的合作能够让双方互相了解,更有利于双方企业更快的适应当地的营商环境。

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