低代码的工具革命

围绕低代码的融资之火、溢美之词、刻薄檄文漫天飞舞,但不妨碍它成为一个好工具。
2021-06-02 13:25 · 微信公众号:雷锋网  报道智能未来的   
   


低代码源于20世纪80年代,今天已于各行业铺开。尽管围绕着它的融资之火、溢美之词、刻薄檄文漫天飞舞,但这不妨碍它成为一个很好的工具,尤其是在今天大背景为数字化转型的关口期,工具革命刻不容缓。但世上没有完美的工具,只有最适合自己的工具,低代码,就是让业务自己掌握开发自由,进而拥有工具自由。

这几年的互联网领域,有两句话非常流行,一句是“让听得见炮火的人去呼唤炮火”,一句是“所有的行业都值得用数字化重新做一遍”。

它们没有约定指向,却最后正中一个靶心:推动传统行业的一线业务转型升级。

然而,在中国目前境地之下,重塑一线业务绝非反掌易事。技术门槛高、沟通成本大、人才缺乏、旧思维阻力重重,尤其是“IT不知业务、业务不知IT”的尴尬局面异常严峻,大量长尾的中小企业在数字化面前嗷嗷待哺而束手无策。

不过,像任何领域一样,需求推动供给,垫脚石必然出现——低代码作为一个轻量易用可复制的开发方式,可以让企业通过“拖拉拽”的动作快速开发应用程序,减少对IT技术人员的依赖,实现降本增效——这种模式得到了越来越多受众的关注,这其中包括传统制造企业高管、IT部门负责人、应用开发平台以及关注企业服务的投资机构。

于是,一切江河解冻。

雷锋网和一些传统工厂的一把手聊的时候,发现他们已经将低代码作为粘性极高的工具,从最简单的疫情期间发口罩、订餐、计件,到进销存体系打通,再到上下游供应链协同管理,低代码已经进入业务的毛细血管。

国内的简道云、明道云、氚云、钉钉宜搭、轻流、易鲸云等,国外的Mendix、OutSystems等,皆是这场TO B盛宴的重要参与者。

而投资机构则高下立判:中国的软件业开始“逃离”国外的发展路径,以低代码为代表的IT工具肩负着重大的使命,在新一轮数字化中扮演极为重要的角色,中小、小微、小小微甚至作坊式企业都将在IT革新中受益,火热的赛道还在继续,资本也在贴身追随。

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软件业的一场对标战

软件业特别重要。

当华为遇到严重危机之际,任正非做出的决策是:华为要专注于软件业务,是因为在该领域的未来发展方面“将拥有更大的独立性和自主权”。直切痛点要害,于是,云计算变阵、鸿蒙操作系统问世。

实际上,在今天这个被称为“信息社会”的现实中,大到房屋、车子,小到手机、芯片,软件技术无处不在,且造就了新鲜的生产力。但由于起步时间不同,美国的软件业有着明显领先。从数据库、操作系统到云计算、深度学习,中 美的段位差凸显。在一场“去IOE”(不使用IBM、Oracle、EMC的产品)的运动中,中国软件业被倒逼着成长。

但是,中国的软件行业学习的是西方的道路:为大企业而做。常年下来就缺少了为中小企业做软件的环境,加上目前缺乏标准化的解决方案(如制造业),定制化是主流,高昂成本成了中小企业转型的“阿喀琉斯之踵”。

当然,国外市值千亿甚至万亿的软件巨头也意识到了这个问题,从SAP、salesforce到微软,为了实现业务流程的更灵活开发,制造弹性,将复杂的代码编写过程进行提前封装,底层架构进行提前设计,使这些复杂的内容被包装成可视化的模块,以方便开发者使用,提高开发速度。

比如微软推出低代码应用平台Power Platform,做Power BI、Power Apps等组件,与第三方应用程序集成,总体而言,走的是一种专业化的路径,而无需考虑长尾的客户过于边缘化的诉求。不过,中国的低代码“虽迟但到”,走的却是业务优先的模式,十分强调业务的灵活性,并且根据各种复杂的场景有不同的工作流。

华泰创新投资有限公司投资二部负责人刘诚(氚云投资方)告诉雷锋网,这种中外低代码出现分道扬镳的原因在于:美国的企业已经走过信息化阶段,从一开始就立意布局全球,多为跨国类型,IT架构趋于成熟,而中国当前大背景是制造业等传统领域的信息化数字化,大量长尾需求,低代码天然具备了不同于国外的使命感。

此外,对于软件,两国的认知文化不同,导致付费意愿相去甚远,低代码作为成本不高的入门级工具,其实也是间接在培养市场付费习惯。

简道云的负责人单兰杰也表示,在国内,相比基于标准软件产品做二次开发来满足大量个性化的业务需求,低代码的形式更加好用一些。

“因为二次开发的模式会遇到非常多的问题:需求沟通、开发周期、成本和对业务的把控,但低代码成本不高,且易用可复制,企业不用重复造轮子”。

阿里巴巴副总裁、阿里钉钉的负责人叶军在最近的一次对话中也抛出了这样一个观点:西方那一套“软件定义一切”的理论太成功了,所以它无需太多地考虑平台的事情,但到中国不一样,中国没有这么成熟的“软件定义一切”的能力、资源及人才,如何更低成本、更高效地去解决问题?那就要从“软件定义一切”的时代切入到平台思维的时代。

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低代码的生长逻辑

低代码为什么会出现?有什么样的土壤?

在目前,低代码的生存土壤非常肥沃,大量的中小微企业之前没有用过复杂IT,很多停留在Excel、PPT阶段,有些甚至家庭作坊式,靠的还是纸质的文件下发和归档形式。

而有一些之前采购过核心IT软件的企业,规模上在100-500人,但是IT人员少得可怜,根本花不起钱去聘请CTO、CIO。

于是,为了打破“业务不知IT、IT不知业务”的恶性循环局面,低代码代替了能力比较基础的开发人员,高度分散的业务需求,业务人员直接可以做,被解放的IT人员则专注核心架构。

一些IT架构比较成熟的企业,由于业务版块的不同,涉及到多家供应商。比如ERP、CRM在一家供应商难以得到满足,而使用低代码平台,就可以实现客户OA、CRM、BMP等系统级需求,节省采购成本。

不过,目前阶段,低代码的生长短期无法快速进入核心业务系统——这是传统大型软件、标准化软件盘踞的领域,这导致低代码的客单价其实并不高。一位工厂负责人告诉雷锋网,他们采购低代码方案的年付费只用了2-3万元。

当前,低代码普遍流行的行业分布在制造、零售、建筑、政务、金融、交通等,厂商们的产品集中在通过可视化的方式对系统的数据基础、流程规范和操作界面进行配置,从模仿实现Excel表单场景到配合工作流构建流程管理。

普遍来看,中小制造业使用低代码工具最多,源于其业务复杂多相对最高,流程和场景极为琐碎。

国内入局的厂商已经达到数百家。派系上,有纯低代码公司、传统软件厂商、老牌SaaS和云厂商,百家争鸣,中高低端混杂,大有野蛮生长之势。

奥哲网络旗下低代码产品氚云的产品负责人詹萧告诉雷锋网,以制造业为例,这些企业由于流程的复杂性,对成本控制极为严格,原来传统的ERP(企业资源管理系统)至少是20万-50万起,对于小微企业来讲确实没必要,上一个系统也要考虑很久。

但低代码的采用则降低门槛——以很低价格从单个产品切入,使用效果好继续铺开,使用效果不好则弃之,整体上比较灵活,方便试错。

低代码厂商们在推广工具前,会先去吸纳客户原有的业务逻辑流程,看系统能为整体优化做哪些事——这是市场活动或者销售人员做产品推荐中的最主要策略。除非是痛点太明确了,直接点名要而不用做前期梳理,但这种做法对企业高管的技术理解力有一定要求,懂得如何用技术人员听得懂的方式来描述。

钉钉应用服务商浙江锐智信息技术有限公司(一家专业的低代码厂商)曾做过一个非常经典的客户案例——利用钉钉原生低代码开发工具宜搭,给专做地板生意的富得利外贸工厂搭起了一套MES系统“易车间”,基本囊括了一个制造工厂所需的MES功能,两周就完成了上线,今年四月份刚刚投入运行。

锐智信息创始人何世伟谈到,富得利的车间上线低代码后,所有销售、采购、生产环节信息都是在线同步,销售订单一出,采购就可以马上进行采购,采购进展、材料入库情况、生产进度,所有相关方都能看到,大幅缩短了整个制造期的时间,交期也就缩短。

“原来我们一个生产周期要60天左右,现在40天左右就可以完成。这意味着,低代码消灭了以前浪费的那些时间。”

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平台不做教练员

华泰创新投资有限公司投资二部负责人刘诚在访谈中反复提到一个观点:钉钉的崛起,在于其提供了大量的、免费的基础设施,极大降低获客成本,还让很多企业拿到了信息化与数字化的首张入场券,并且钉钉既涉及到日常工作,又涉及到具体生产,连接了人和生产两端,大量的企业在此间有了新的增长渠道。

在人流、信息流起来之后,钉钉已经不再是工具本身,而越来越成为底座与平台。

氚云产品负责人詹萧提到他们和应用开发平台、本地服务商之间的关系是“互补协防”。

目前很多政企都涉及到一个“多组织管理”的现实问题,比如集团总部和分部之间、连锁品牌之间、一级政务与所辖领域专项业务之间(如工商),钉钉作为高活媒介,可以将低代码厂商与中小企业的资源拉通,钉钉团队也会帮助低代码厂商做一些定制化的交付。

此外,涉及到现场沟通环节,本地服务商会去做初步的沟通,有些会基于低代码厂商提供的产品模块组件或者插件做定制化交付,交付之后整个产品就会变成一种SaaS模式,直接在平台使用——这时候,类似氚云这种厂商也充当着某种平台角色,其他的服务商来用其组件化能力做业务的价值落地。

这里涉及到一个小细节:2021年1月,钉钉宣布用户数突破4亿,各类组织数超过1700万。阿里云智能总裁张建锋提到钉钉的“新定位”:成为中国最好的企业协同办公和应用开发平台,让所有业务环节的微小创新变得更容易,让进步发生。

时间过去了,成效如何?最新数据显示,截止到今年3月31日,钉钉平台应用总数超过百万,3个月时间增长了近一倍,其中低代码应用数3个月新增了近38万个。而近期,钉钉在阿里云开发者大会上推出国内首个低代码开发聚合平台——“搭”低代码应用广场,也被外界视作是低代码领域的AppStore。

作为钉钉生态的重要一环,简道云的负责人单兰杰提到他们和钉钉平台的关系是:

1)底座能力不用自己开发,深入集成钉钉的即可,用户体验也更好;

2)钉钉有消息的能力、在线协同和企业互联能力,简道云可以直接发布相关插件即可拉通数据;

3)商业化层面更有大平台的流量保障,实现了营收增长,而钉钉这类平台则在生态中沉淀了自己对于垂直行业的理解。

可见,低代码的蛋糕还在不断增长,而入局者的首要任务是共同培育和把市场做大。

作为大厂今年在toB业务上的重要赛道,钉钉不是唯一一个布局低代码的平台级选手。

显然,赛道还处在1%的起步阶段,远远没有到零和博弈的时刻。

不过,“钉钉搭”的出现,足以表明心迹:“我们不做教练员”,钉钉负责人叶军说,“希望更多的生态伙伴进入钉钉,钉钉专注做好底层的能力。”

教练员的特点是指哪打哪,掌控全场,把握风向,有充分压制性的话语权,而平台则是基础设施,甚至是具体场景中看不见的那个角色。这个层面来看,钉钉还是做企业服务的连接,既让IT企业“双手入泥”,又让中小企业解数字化之渴。

如果放弃做平台,钉钉专门自己做定制化,会成功吗?雷锋网在探访一家叫龙辉起重的起重机设备厂商时,找到了这个问题的答案。

龙辉起重车间

这家企业虽然只有260多人,加上流动在各地的销售人员,500人不到,但是内部的流程图特别复杂。围绕“财、物、人、事”的“加班餐补模块”、“考勤薪资模块”、“招投标模块”、“财务发票模块”、“数据中心模块”异常琐碎,一线车间里更是有数不清的场景。类似这样的企业如果有10000个,钉钉能帮他们做10000个流程图吗?

龙辉起重的董事长和大龙对这个问题饶有兴趣,他的回答是:如果是这样,钉钉团队扩充100倍也无法完成,进去就是个泥潭,出都出不来。千万企业有千万种要求、千万种场景,不是共性的,所以没有办法做。

所以,也只有平台+垂直生态的方式才能让类似龙辉起重这种公司在规模扩大中梳理流程规范,否则企业规模在变大却易失控,原有用人情建立的体系也会被彻底拉垮。

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写在最后

诚然,中国的企业其实不缺资金,但行至当下,业务提效率与沟通降成本实则可以再次转化为效益,提升整体竞争力,而传统企业IT架构和互联网架构比较,既贵又慢还危险,轻量级、可复用、门槛低的工具很好地回应了这种诉求。

尤其,中国的制造业在今天正面临着日益加重的压力,原有的“市场换技术”策略并不奏效,高端产业仍把控在国外企业手中,“三来一补”的常态(“来料加工”、“来件装配”、“来样加工”和“补偿贸易”),使中国制造业始终走在中低端,且日益遭遇人才流失危机,都去做快递员,去城市送外卖了,逃离了工厂,留下懂业务的人和懂IT的人各自为战。

就像抖音和快手的出现降低了视频制作的门槛一样,低代码的模式降低了中小企业的IT使用门槛,使得技术发展的河流和业务发展的河流在此交汇,让业务系统的开发像生产UGC内容一样方便。

最终,中国的企业也能在云上自由地进行业务创新,其产生的意义将不仅限于降本增效。

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